Flunssan itämisaika on yleensä 24-72 tuntia, joten sairastunut ei heti huomaa saaneensa tartuntaa. Koska oireet eivät ilmene heti, ei tartunnan saanut osaa varoa muita ihmisiä ja tauti pääsee leviämään helposti. Vaikka vilustumisen uskotaan aiheuttavan flunssaa, vaatii sairastuminen aina altistumisen virukselle.

Monesti kuvitellaan myös, että flunssa kestää 3-5 päivää, vaikka todellisuudessa se kestää keskimäärin viikon verran. Rinoviruksen aiheuttama flunssa voi kestää aikuisella jopa kaksikin viikkoa, vaikka kuume olisikin laskenut jo parin päivän jälkeen. Flunssa tarttuu parhaiten nenäeritteestä käsien tai aivastuksen kautta. Jotkut virukset häviävät nopeastikin, mutta osa viruksista jää hengitysteihin jopa kuukauden ajaksi. Flunssan tartunta-aika vaihtelee siis viruksen mukaan, mutta tartuntariski on aina suurimmillaan taudin alussa.

Jotta tauti ei pääse leviämään, tulee käsienpesussa olla erittäin tarkkana niin kauan kuin nuha ja yskä alkavat olla ohi. Yleisesti ottaen kuumeen loputtua tulisi pysytellä vielä ainakin vuorokauden ajan kotona ja palata kouluun/töihin vasta sen jälkeen.